Kakvo bi to ljeto bilo bez ”zvijezda padalica”?! Gotovo da nema ničeg ljepšeg nego ljeti promatrati noćno nebo s neke mračne plaže i ”loviti” zvijezde padalice. I ove nas godine (2019.) sredinom kolovoza čeka pljusak zvijezda padalica, zapravo meteorski pljusak ”Perzeidi”, poznat i po nazivu ”suze sv. Lovre”. No, ovogodišnji pljusak morat će se natjecati s jarkim Mjesecom i to baš u noćima kada će biti najizraženiji (pogledajte NASA-JPL-ov serijal “Što nas čeka” u nastavku).

”Zvijezde padalice” nemaju veze sa zvijezdama koje padaju, nego je riječ o meteorima, metalnim ili kamenim nebeskim tijelima koja obilazeći Sunce ulaze u Zemljinu atmosferu te prolazeći kroz nju sagorijevaju. Zbog toga što ta pojava izgleda poput baklje koja pada prema Zemlji, razumljivo je zašto se često naziva zvijezdama padalicama.

Što su Perzeidi ili suze sv. Lovre?

”Perzeidi”, odnosno ”suze sv. Lovre”, koji su najizraženjiji, a možda i najpoznatiji meteorski pljusak, uzrokuje komet Swift-Tuttle odnosno činjenica da se njegova putanja oko Sunca križa sa Zemljinom. Pogledajte sliku u nastavku i svakako kliknite na nju jer će vas to odvesti do odlične animacije.

Komet je nebesko tijelo sastavljeno od krute jezgre i omotača od smrznuta plina i prašine, koje putuje po svemiru. Često ima ”rep”, koji se sastoji od vode, zrnaca prašine, krhotina i raznih plinova, i to je veći što je komet bliži Suncu.

Komet Swift-Tuttle obiđe Sunce jednom u 133 godine. Otkriven je 1862. godine kad je na nebu svijetlio jednakom silinom kao i sjajna zvijezda Sjevernjača. Jezgra kometa ima 26 kilometara u promjeru te mu je putanja precizno određena. Zadnji puta bio je u bliskom susretu sa Zemljom 1992. godine te će nam na nebu opet zasjati 2126. godine. Uzduž putanje kometa, a pogotovo u blizini Sunca, za sobom ostavlja krhotine, prašinu i plin koji se na tom tragu nakupljaju. Mnoge krhotine nalaze se ondje već otprilike tisuću godina.

Kako Zemljina putanja prolazi preko putanje Swift-Tuttle kometa, Zemlja svake godine u srpnju i kolovozu prolazi kroz oblak ”ostataka” koje je Swift-Tuttle ostavio za sobom. Prolaskom Zemlje kroz kometov trag, krhotine i prašina ulaze u Zemljinu atmosferu te zbog trenja koje nastaje dok se kreću kroz atmosferu, u njoj sagorijevaju. S obzirom na to da je oblak krhotina i prašine gust, na nebu se, gledajući sa Zemlje, vidi cijeli ”pljusak” meteora.

Zašto ”Perzeidi”?

Meteorski pljusak naziva se Perzeidima jer se čini kao da izniče iz zviježđa ”Perzej”. Naime, iako se meteori mogu opaziti po cijelome nebu, kada bismo putanje meteora pratili unazad, vratile bi nas u jednu točku, tzv. radijant. U slučaju Perzeida ta se točka polazišta nalazi u zviježđu Perzej. A zbog toga što je zviježđe Perzej u vremenu kad Zemlja prolazi kroz kometov trag vidljivo sa sjeverne polutke, s te je polutke meteorski pljusak i najvidljiviji.

Zviježđe Perzej nazvano je po junaku iz grčke mitologije. Prema mitu, Perzej je ubio Meduzu, jednu od sestara Gorgona — čudovišnih bića kose od zmija čiji je pogled okamenjivao svakoga tko ih pogleda. Meduzu je pokorio na pametan način, tako da je svojim štitom ozrcalio njezin pogled i time Meduzine moći okrenuo protiv nje same.

Meduzinu glavu, koju Perzej kao trofej drži u rukama, na nebu “glumi” zvijezda Algol. Ime te zvijezde dolazi od arapske riječi koja znači ”demon” pa se Algol nekada naziva i ”demonskom zvijezdom”. Prema mitu, Perzej je oženio princezu Andromedu (kći Kefeja i Kasiopeje, kralja i kraljice Etiopije) pa tako Andromeda i Perzej na nebu ostaju uvijek zajedno. A kako to često biva i u stvarnom životu, i punica je vrlo blizu. Pogledajte sliku u nastavku.

Zašto ”suze sv. Lovre”?

Sveti Lovro kršćanski je svetac koji je živio u 3. stoljeću. Bio je u službi đakona te je upravljao crkvenim blagom i brinuo o siromašnima. Pogubljen je 10. kolovoza 258. godine po nalogu rimskog cara Valerijana koji je naredio da se mnogi biskupi, svečenici i đakoni pogube te da se crkvena dobra zaplijene.

Nakon što je papa Siksto II pogubljen, sv. Lovro je od rimskog prefekta dobio tri dana da sakupi i preda crkveno blago. U ta tri dana, međutim, marljivo je radio na tome da što veći dio toga bogatstva podijeli siromašnima tako da ga što manje završi u rimskoj riznici. To ga je (doslovce) stajalo glave.

Prema predaji, pogubljen je mučenjem odnosno pečenjem na roštilju. Poznat je po pošalici koju je izrekao u tijeku mučenja: “Ova strana je gotova, okrenite me i zagrizite!”, čime je postao zaštitnikom komičara, mesara i kuhara. Međutim, neki povjesničari smatraju da mu je život ipak drukčije okončan, odrubljivanjem glave.

Kako god da je sv. Lovro umro, 10. kolovoza slavi se u njegovo sjećanje. A s obzirom na to da je njegova mučenička smrt tako blizu vrhunca meteorskog pljuska ”Perzeidi”, a razloga za plakanje u njegovu slučaju ima i više nego dovoljno, pljusak se često naziva suzama sv. Lovre.

I za kraj …

Ukratko, meteorski pljusak Perzeidi ove će se godine (2019.) najbolje moći vidjeti između 12 i 13. kolovoza, posljednjih nekoliko sati prije zore. Gotovo puni Mjesec pomalo će smetati, tako da je meteore najbolje gledati kada Mjesec bude nisko na nebu ili u kratkom razdoblju nakon njegova zalaska. Nisu to zvijezde koje padaju ni sv. Lovro koji plače, nego meteori odnosno oblak krhotina koji komet Swift-Tuttle ostavlja za sobom, pogotovo u blizini Sunca. Kada Zemlja prolazi kroz taj oblak, krhotine ulaze u atmosferu i potom sagorijevaju uz očaravajući bljesak, ostavljajući dojam da je zvijezda pala.

A ako vas zanima razlika između asteroida, kometa, meteoroida, meteora, vatrene kugle i meteorita, bacite pogled na donju sliku.